生物塑料能让塑料行业更环保吗?

生物塑料能让塑料行业更环保吗?

塑料是一种非常有用的材料。它有多种形式,适用于各种应用。它相对便宜、耐用且坚固。由于这些原因,全球产量每年都在持续增长。2019年全球塑料产量估计约为4.6亿吨。

随着这种材料使用的增加,当用它制成的产品被丢弃时如何处理它的挑战也随之而来。

在这次讨论中有时会提出的一个想法是转向更多地使用生物塑料。我们想稍微探讨一下这个想法。到底什么是生物塑料?它能否帮助解决与塑料使用相关的环境挑战?

问题的本质

我们从一些上下文开始。如何处理我们的废物的问题对人类来说并不是一个新问题,但每当我们聚集在人口稠密的地区时,它就一直是一个挑战。无论是塑料、混凝土、石膏还是木头,当我们制造东西时,我们总是面临如何处理废弃产品的问题。

因此,塑料并不是唯一提出废物挑战的。不过,它确实有一个特点,那就是它与其他一些材料(如木材或纸张)不相同。这个特点是它的长寿。塑料的最大优势之一——它的耐用性和耐湿性和耐其他化学品性——也是它最大的缺点之一。塑料垃圾会长期存在,无论是漂浮在海洋中还是掩埋在垃圾填埋场。

人们常常从环境的角度对塑料提出另外两个担忧:首先,它是由化石燃料产生的,不是可再生资源。其次,它的生产是能源密集型的,因此产生了巨大的碳足迹。

那么,存在与塑料相关的三个环境问题:它会产生持久的废物,它会消耗不可再生资源,并且它具有大量的碳足迹。

解决问题:回收

这些问题中的第一个问题在 1980 年代开始引起人们的注意,因为我们的文化普遍开始关注环境影响。早期的反应是推动塑料的回收利用。在某种程度上,这是成功的。今天,几乎无论走到哪里,您都可以轻松找到回收至少部分您使用的塑料产品的方法。

然而,回收并没有解决塑料的问题。原因之一是回收取决于人们自愿参与,但并非所有人都这样做。在美国购买的大部分塑料制品最终仍被填埋。另一个是并非所有类型的塑料都可以有效回收利用。因此,塑料垃圾不断堆积。

另一个问题是关于回收塑料的质量和成本。回收塑料的质量通常比原始材料差,用途也更有限。这种材料通常无法再次回收利用。生产原始材料而不是回收材料通常也更便宜。更昂贵、质量更差的产品对许多应用来说没有意义。

由于这些原因,大量原始塑料继续生产,消耗化石燃料和大量能源。

生物塑料有何帮助?

顾名思义,生物塑料是由可再生生物质资源制成的塑料。(如上所述,传统塑料是由石油产品制成的。)例如,一些生物塑料是由淀粉制成的,例如从玉米中提取的。

当人们第一次听到这个描述时,听起来很兴奋,并且会联想到绿色和自然的形象。但是,它实际上能在多大程度上有所帮助?

请记住,人们担心塑料存在三个问题:废物、不可再生能源的消耗以及生产过程中的碳足迹。让我们简要考虑一下生物塑料在每个领域可能产生的影响。

废物您可能会认为生物塑料是可自动生物降解的,这显然有助于解决废物问题。为什么?如果放入垃圾填埋场或堆肥堆(或在自然界中丢弃)的塑料能够自然地快速分解,就像纸张一样,那么塑料废物就不会像现在这样堆积。

肯定有一些生物塑料是可生物降解的。然而,这不是它们的必要特征。一些生物塑料不会降解,而一些基于化石燃料的塑料会降解。因此,生物塑料可能在这方面有所帮助,但目前,废物仍将是这两种塑料面临的挑战。

不可再生资源这可能是支持生物塑料的最强点。它们来自植物大量生产的淀粉和纤维素等物质。

碳足迹这里很难给出一个普遍的答案,因为目前生物塑料的制造方法多种多样。然而,由于它们利用生物质在生长过程中从大气中吸取碳,因此它们比石化产品更能 节省碳。

所以生物塑料确实有潜力在一定程度上减少传统塑料对环境的影响。

生物塑料的挑战

然而,生物塑料也有其自身的挑战。

到目前为止,它的用途是有限的。(一个例子是塑料薄膜,用于食品包装和类似应用。)它不具备化石燃料塑料的耐用性或强度,不适用于许多应用。这有助于解释为什么生物塑料目前仅占全球塑料产量的 2%左右。

它还带来了与农业相关的潜在环境影响。它使用大量的水、肥料和土地。积极扩大生物塑料的使用可能意味着用一个环境问题换取另一个环境问题。

生物塑料和塑料的未来

那么,关于生物塑料,我们应该得出什么结论呢?这是打造绿色塑料行业的秘诀吗?

目前,它似乎可以在某些方面提供帮助,特别是通过减少塑料对化石燃料的依赖。

另一方面,它带来了自己的一系列问题,这意味着它不会解决我们所有的问题。

从我们的角度来看,这不足为奇。人类的技术进步似乎总是意味着我们在某些领域看到了进步,同时在其他领域面临着新的挑战。

我们仍然希望我们的社会能够找到有效应对此处描述的挑战的方法。其中一些将是技术性的,毫无疑问包括生物塑料的进一步发展。其中一些也需要行为。我们将需要寻找尽可能减少塑料使用的方法,例如,现在很多人都在使用可重复使用的购物袋。

然而,在可预见的未来,塑料仍将是一种重要的材料。明智和负责任地使用它是一种有价值的商品,可以真正改善许多领域的生活。

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